公共养老金应该是安全的,而不是杠杆化的

美国的公共养老基金已陷入困境。他们负责向教师、消防员、警察以及其他州和地方雇员支付数万亿美元的未来退休福利,但他们的资产远远低于履行这些承诺所需的资金。

他们越来越多地转向一种古老的策略来缩小差距:利用借来的钱或杠杆来提高回报。这是一个令人不安的趋势,监管机构应该仔细观察。

杠杆是一种强大而危险的工具。虽然它可以扩大投资,但也增加了崩溃和蔓延的风险,因为它会让投资者损失比他们拥有的更多的钱。它应该由那些能够应对不利影响的人使用,而不是由那些受托管理退休储蓄的人使用。就目前情况而言,这些资金使纳税人和公务员面临不必要的风险。

州和地方政府对未来退休人员的义务达到近 9 万亿美元。原则上,他们可以非常简单地履行这一义务,只需投资 9 万亿美元到债务到期时到期的安全债券即可。但实际上,他们并不是这么做的。相反,他们认为,考虑到长远的眼光,他们可以从今天开始减少投资,然后通过投资风险较高、收益较高的资产来弥补差额。例如,养老基金增加了对私募股权等非流动性投资的配置,这些投资将资金锁定多年,以换取潜在的巨额收益。

投注赎回

该策略的效果并不理想。回报往往与雄心勃勃的目标不符,私募股权公司最近很难出售投资,导致资金被占用的时间比预期更长。因此,养老基金正面临现金紧张,尽管近年来股市强劲上涨,但其所欠资金仍缺口超过 3 万亿美元(或 36%)。

没有赶上

他们的反应?杠杆向上。管理着约 1.5 万亿美元的公共养老基金——包括 Calpers 和 Calstrs 等巨头——要么开始借贷,要么将这一选择纳入其职责范围。这有时很有用,可以提供追求有吸引力的投资或重新平衡投资组合所需的现金。但在大多数情况下,杠杆只会放大收益和损失。它还可能在动荡时期突然产生对现金抵押品的需求——这对于投资于难以出售资产的资金来说是一个严重的弱点。

英国养老基金最近的灾难性经历应该足以成为我们谨慎行事的理由。 2022年,英国国债收益率大幅上升(价格下跌),引发杠杆基金大量追加抵押品,迫使其出售资产,导致价格进一步下跌,形成恶性循环。只有通过承诺无限量购买债券进行干预,英格兰银行才能防止更广泛的崩溃。

美国养老基金看起来并不那么脆弱。大多数不使用杠杆,而在使用杠杆的基金中,其风险敞口范围为资产的 5% 至 15%,而英国基金的总体风险敞口约为 25%。尽管如此,一些美国基金的投资组合(尤其是私募股权)涉及大量债务。它们的庞大规模也将使任何强制抛售更加不稳定——特别是考虑到美国国债市场已经面临的压力。

这不一定会结束得很糟糕。为了确保公共养老基金不会成为系统性威胁,金融当局应密切跟踪其杠杆率(包括通过持有嵌入杠杆率)。更根本的是,州和地方政府应将其养老金承诺与其资源相结合,而不是依靠风险投资来弥补差额。这需要做出艰难的决定,例如是否减少福利、增加税收或要求现有员工提供更多缴款。

养老金应该有保障。它们应该得到最安全的资产的支持,而不是借钱和一厢情愿的结合。

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